El Universo (I): Púlsares, los Faros Celestes

Los púlsares, junto con los quasáres y los agujeros negros, son de los cuerpos celestes que más me fascinan. En ocasiones el universo nos deja ver alguno de sus secretos que se encuentran escondidos tras ese halo de misterio y desconocimiento que lo rodea. La mayoría de las veces nos quedamos maravillados ante lo que éste nos muestra, ya sean las coloridas nebulosas o las impresionantes supernovas.

Sin embargo, lejos del carácter meramente estético de estas rarezas, nos encontramos ante fenómenos que nos brindan un poco más de información acerca de lo que nos rodea. Este es el primero de una serie de artículos que estarán dedicados a algunos de los casos más llamativos y/o interesantes que nos podemos encontrar más allá de nuestro propio planeta.

Dentro de esta categoría se encontrarían el tema que trataremos hoy, los púlsares. ¿Qué es un púlsar? Si dijéramos que son estrellas de neutrones fuertemente magnetizadas que emiten un haz de radiación electromagnética, seguramente, la mayoría de las personas se quedarían igual que al principio. Para entender mejor lo que se quiere decir con esta parrafada, explicaremos cada uno de los conceptos que se mencionan en ella.

Representación esquemática de un púlsar con sus principales elementos.

Primero, ¿qué es una estrella de neutrones? Aunque son serias merecedoras de tener un artículo para ellas solas, podemos explicar de forma rápida sus características más destacables. Se podría decir que una estrella de neutrones son los restos de una supernova, es decir, de la explosiva muerte de una estrella. Son increíblemente densas como consecuencia de las enormes fuerzas gravitacionales a las que se encuentran sometidas lo que se traduce en que, teniendo una masa mayor que la de nuestro Sol, su radio es de apenas unas pocas decenas de kilómetros.

Tienen la particularidad de conservar gran parte del momento angular que poseía la estrella antes de la supernova, por lo que, según la ley de conservación de éste, dado que la estrella de neutrones tiene un radio mucho menor que su progenitora, su velocidad angular es muchisímo mayor (el caso típico de esta ley de conservación es el del patinador sobre hielo que encoje sus brazos mientra gira). Giran tan rápido que tardan solamente entre unos pocos microsegundos y algunos segundos en dar una vuelta completa.

Como bien dice su nombre, una estrella de neutrones está formada en su mayor parte por neutrones. Los pocos electrones y protones remanentes son los causantes del intenso campo magnético que genera la estrella como consecuencia de su gran velocidad de giro. Se trata de un proceso similar al que se cree que ocurre en el interior del núcleo de la Tierra, pero a una escala muchísimo mayor. De hecho, el campo magnético creado por una estrella de neutrones llega a ser más de un trillón de veces (1018) más intenso que el terrestre. Igual que en nuestro planeta, este campo no está orientado en la dirección del eje de rotación sino que se presenta una pequeña inclinación respecto a él, hecho de gran importancia como explicaremos a continuación.

La combinación de éste intenso campo magnético y la alta velocidad de rotación produce potentes campos eléctricos. Son estos campos los encargados de acelerar las partículas cargadas que se puedan aproximar a la estrella hasta unas velocidades muy elevadas, lo que resulta en la creación de un chorro de estas partículas que surge de los polos del campo magnético. Dicho haz se puede percibir desde la Tierra como un destello, aunque solamente cuando se orienta hacia nuestro planeta. Entenderlo es tan simple como pensar en el caso de una linterna. En una habitación libre de polvo, solo percibimos la luz que nos llega de ella cuando está apuntando directamente hacia nosotros. Como ya hemos mencionado, el no estar alineado el eje del campo magnético con el de rotación de la estrella tiene como consecuencia que el haz apunte en una misma dirección una sola vez en cada periodo de rotación, como se puede entender a partir de la primera imagen.

Estas dos características son las responsables del nombre de estos cuerpos celestes denominados estrellas de neutrones pulsantes, o púlsares debido al “efecto faro” que producen al ser vistos desde la Tierra.

Cabe destacar algunos datos curiosos acerca de los púlsares. Por ejemplo,  los periodos de la pulsación, que lógicamente coinciden con el de su estrella, son extremadamente precisos hasta el punto de que se han llegado a utilizar para calibrar relojes de precisión.Sin embargo, debido a los intensos campos que generan, los púlsares van perdiendo parte de su energía lo que se traduce en una disminución de su velocidad de rotación. Se cree que cuando la velocidad de giro es lo suficientemente baja el púlsar se apaga, es decir, que deja de emitir la suficiente radiación como para ser percibido.

Pero no penséis que son inofensivos, sino todo no contrario. Se sabe de planetas que orbitan alrededor de un púlsar. Si de por sí el campo magnético generado por una estrella de neutrones es letal a cortas distancias, en el caso de que el planeta recibiera además la radiación del púlsar se convertiría en un lugar inhabitable.

¿Utilizarán algún día los futuros astronautas estos faros celestes para orientarse en la oscuridad del Universo como si de marineros se trataran? Es de suponer que no, pero el futuro es impredecible y siempre nos depara sorpresas.

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~ por Kleiser en 21 abril, 2010.

3 comentarios to “El Universo (I): Púlsares, los Faros Celestes”

  1. Es la primera vez que leo acerca de este tema y me pareció sumamente interesante, tanto a mí como a mi novio nos gustó mucho el artículo, estaremos al pendiente de más, gracias por compartir.

    • Siempre estoy encantado de ver caras nuevas por aqui y mas si viene con la oferta de 2×1 :). Gracias por comentar y espero que los demas os gusten igualmente.

  2. Muy buen articulo…

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